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Avec 340 millions de dollars de chiffre d'affaires, Nest est sous-performant et son avenir chez Google est menacé

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Tony Fadell, fondateur et PDG de Nest Labs Inc., prend la parole lors d'une interview télévisée de Bloomberg West sur cette photo prise avec un objectif à bascule et décentrement à San Francisco, Californie, États-Unis, le mercredi 17 juin 2015.

David Paul Morris | Bloomberg | Getty Images

Nest a généré environ 340 millions de dollars de ventes l'année dernière, selon trois personnes connaissant le sujet. C'est un chiffre impressionnant pour une entreprise sur le marché très naissant des appareils connectés à Internet.

Mais c'est en deçà des attentes initiales que Google avait fixées pour Nest lorsqu'il a racheté la startup en 2014 pour 3,2 milliards de dollars. Les performances commerciales de l'entreprise pourraient faire l'objet d'un examen encore plus approfondi au sein de la nouvelle société mère de Google,

Alphabet

, où Nest se trouve maintenant, alors que le fabricant de matériel fait face à son année la plus critique de son histoire.

Le sort de Nest est bien loin de celui d'il y a deux ans, lorsqu'il a été la plus grande acquisition de Google à ce jour en tant que véhicule pour concurrencer Apple sur le marché en pleine croissance de la maison intelligente. Google a également fait appel au PDG Tony Fadell, un ancien dirigeant d'Apple, pour injecter à Google la sensibilité matérielle d'Apple. Mais maintenant, son avenir est en suspens car il est clairement en deçà de ces nobles attentes.

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Fin 2013, alors que Fadell négociait la vente au géant de la recherche, les deux parties se sont entendues sur deux dispositions. Fadell a assuré qu'il aurait un budget de fonctionnement de Google ; en retour, Google a créé une clause de rétention importante pour garantir que les principaux dirigeants et ingénieurs de Nest restent à bord.

Ce budget a été fixé pour trois ans, selon plusieurs sources proches de l'accord. À moins qu'Alphabet n'accepte de continuer à financer Nest, ce budget s'épuise à la fin de cette année. Plusieurs sources ont déclaré que le budget initial était d'environ 500 millions de dollars par an.

Pour empêcher les employés de partir après l'acquisition, Google a créé un calendrier d'acquisition qui empêche les dirigeants de Nest d'encaisser leurs actions avant une certaine date – cette date pourrait arriver dès cette année. De plus, selon des sources, dans le cadre de l'acquisition, Nest et Google se sont mis d'accord sur un objectif de vente pour l'entreprise : 300 millions de dollars par an.

Deux ans plus tard, Nest ne pouvait toujours pas atteindre cet objectif à lui seul – il ne l'a fait qu'après avoir ajouté les ventes de Dropcam, que Nest a acquis pour 555 millions de dollars six mois après avoir rejoint Google.

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Mais cette acquisition, comme les événements de la semaine dernière l'ont montré, ne s'est pas déroulée sans heurts. Plusieurs membres du personnel de Dropcam, dont ses deux fondateurs, sont partis. Et son ancien PDG, Greg Duffy, a (à deux reprises) exprimé son mécontentement envers Fadell, déclenchant une vague d'attention inconvenante sur Nest.

Aussi mauvais que cela puisse paraître pour Nest maintenant, cela pourrait être pire d'ici la fin de l'année.

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Une fois la période d'acquisition terminée, certains dirigeants clés pourraient se sentir libres de partir, ce que plusieurs personnes proches de l'entreprise ont déclaré être très possible compte tenu de la crise croissante. Et Alphabet, dont les dirigeants ont régulièrement parlé du contrôle des coûts dans les entreprises autres que Google, pourrait devenir moins charitable.

Dans son rapport du premier trimestre, Alphabet a divisé pour la première fois ses revenus en deux catégories, pour Google et "Other Bets", sa myriade de filiales de longue date. The Other Bets a déclaré un chiffre d'affaires de 448 millions de dollars pour 2015. Ces ventes, a déclaré Ruth Porat, directrice financière d'Alphabet, lors de l'appel des résultats, provenaient de trois sources : Nest ; Verily, qui est l'activité sciences de la vie d'Alphabet ; et Google Fiber, son unité à large bande.

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Fibre n'a pas déclaré de ventes. Mais des sources de l'industrie familières avec l'unité ont déclaré que ses revenus annuels étaient proches des estimations de l'analyste de RBC Mark Mahaney, qui les évaluaient à 99 millions de dollars. De même, Verily n'a pas publié de chiffres, mais des sources ont déclaré que ses ventes étaient probablement inférieures à 10 millions de dollars.

Nest vend actuellement trois produits : le thermostat intelligent phare ; Protect, son détecteur de fumée ; et Nest Cam, le prédécesseur vidéo de surveillance à domicile de Dropcam. (Plusieurs autres produits, principalement dans le domaine de la sécurité domestique, sont en préparation depuis longtemps.) L'entreprise tire également des revenus de ses partenariats énergétiques avec des sociétés de services publics.

Plusieurs anciens employés de Nest ont déclaré qu'en 2014, la croissance des ventes de Dropcam a dépassé les deux autres produits de Nest. Mais les ventes de l'appareil photo ont commencé à ralentir l'année dernière, après que Nest ait renommé l'appareil.

Les représentants d'Alphabet et de Nest ont refusé de commenter.

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Par Mark Bergen

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Re/code.net

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La société mère de CNBC, NBC Universal, est un investisseur dans la société mère de Re/code, Revere Digital, et les sociétés ont conclu un accord de partage de contenu.

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